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Introduction

En 1980, des enseignants de l’Institut de Recherche sur l’Enseignement des Mathématiques de Grenoble posent à un groupe d’enfants l’énigme suivante .
Sur un bateau, il y a 26 moutons et 10 chèvres ; quel est l’âge du capitaine ?
La question est étrange. Qu’est-ce que l’âge du capitaine peut bien avoir à faire avec un nombre de moutons et de chèvres ? Sur près de deux cents élèves de sept à huit ans interrogés, ils sont pourtant 75 % à apporter une réponse sans exprimer de doute. Beaucoup font une addition et obtiennent 36. Mais lorsque le même test est proposé à des enfants âgés de neuf à dix ans, la plupart se mettent à protester, voire à refuser de répondre. Seuls 20 % répondent sans réserve. En deux ans, leur esprit critique s’est affiné. Ces enfants ont gagné en perspicacité et ont su prendre du recul sur le sens de ce qu’ils font.
Lorsque j’avais leur âge, je dois avouer que j’éprouvais un certain plaisir aux énigmes à pièges. Celles qui provoquent votre cerveau et qui, dans le fond, sont davantage des blagues que des problèmes de maths. Une de mes préférées était la suivante :
Un orchestre de 50 musiciens joue la Symphonie no 9 de Beethoven en 70 minutes. En combien de temps un orchestre de 100 musiciens jouera-t-il cette même symphonie ?
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